Puerto Rico se vuelve solar

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Puerto Rico siempre ha estado expuesto a huracanes y a altos costos de energía debido a su ubicación en el Caribe.

Pero los líderes de la industria dicen que otra de sus características naturales, su abundante luz solar, podría facilitar la transición a un sistema más dependiente de la energía solar.

“Parece que hay lugar para el optimismo en Puerto Rico”, afirma Lewis Milford, presidente de la organización sin ánimo de lucro Clean Energy Group y miembro de Brookings Institution. “Los funcionarios federales y locales están empezando a considerar una forma diferente de reconstruir la red que no se basa exclusivamente en la antigua forma de tener más líneas centrales de energía de la planta y esperar que no suceda nada malo. Por primera vez, parece que se están tomando en serio alternativas que incluyen almacenamiento y energía solar que son capaces de funcionar y proporcionar energía durante cortes de energía y tormentas “.

Varias empresas y organizaciones ya han proporcionado soluciones renovables de emergencia, algunos ejemplos: Tesla instaló un campo solar y baterías en un hospital infantil de San Juan. Sonnen, una compañía alemana, está instalando sistemas solares y de almacenamiento en centros de emergencia, investigadores del Instituto de Energía Limpia de la Universidad de Washington, contando con donaciones, viajaron a un municipio remoto de montaña llamado Jayuya para construir refrigeradores con energía solar en un centro comunitario.

“Tiene mucho sentido tener energía solar en Puerto Rico”, dijo Lilo Danielle Pozzo, director del proyecto de la Universidad de Washington, que creció en la isla. “La pregunta es cómo ayudar a las personas a adquirir los sistemas. Si hubiera capital para instalar más energía solar distribuida en toda la isla, las personas que perdieron electricidad y padecen problemas de salud no tendrían que preocuparse durante las emergencias “.

Pero las empresas interesadas deben lidiar con la inquietud política y la incertidumbre económica.

Según publica el periódico estadounidense Washington Examiner, Puerto Rico se enfrenta una crisis de endeudamiento, y su empresa de energía, la Autoridad de Energía Eléctrica de Puerto Rico, está en quiebra, además de ser históricamente reacia a invertir en energía renovable. Antes de María, Puerto Rico generaba aproximadamente el 2 por ciento de su energía de fuentes renovables.

Aún así, el gobernador de Puerto Rico, Ricardo Rosselló, y el gobernador de Nueva York, Andrew Cuomo, lanzaron el mes pasado un plan de restauración de la red de 17,6 mil millones de dólares. El Grupo de Trabajo de Resiliencia Energética de Puerto Rico propone la reconstrucción de la red de la isla con energías renovables y tecnologías de recursos energéticos distribuidos, como microrredes y almacenamiento de baterías.

La Comisión de Energía de Puerto Rico solicitó recientemente ideas sobre cómo reconstruir la red y AES, un proveedor de electricidad global que ya está presente en Puerto Rico, ofreció un plan que establecería una red de “minirredes” alimentadas con energía solar respaldadas por el almacenamiento con baterías.

Generalmente se instala una microrred para alimentar un solo sitio o un pequeño grupo de estructuras que comparten un propietario común, como un hospital o un sistema escolar, mientras que una minirred podría ser mucho más grande, posiblemente del tamaño de San Juan, según AES.

La empresa ya administra una instalación solar a gran escala en Puerto Rico construida para soportar huracanes de categoría 4. La instalación sufrió solo un 6 por ciento de daños por el huracán María, dijo Chris Shelton, jefe de tecnología de AES.

Shelton afirma que una red eléctrica formada por paneles solares y baterías podría ser más rentable que el sistema actual que depende de los combustibles fósiles importados, especialmente debido a la abundante luz solar de la isla. AES estima que su plan podría pagarse con solo 10 años de ahorro, y dependerían menos de las importaciones de combustible.

Cathy Kunkel, analista de energía en el Instituto de Economía Energética y Análisis Financiero que apoya el plan AES, dice que la expansión de paneles solares en toda la isla haría que el sistema eléctrico fuera más independiente y reduciría el riesgo de que toda la red se cayese durante una tormenta.

La naturaleza de la red actual aumenta el riesgo de apagones y cortes de suministro porque está diseñada para que la mayoría de las centrales eléctricas estén en el sur, mientras que la mayoría de la población vive en el norte.

“En la medida en que pueda reducir la dependencia de ese sistema al ubicar a la generación donde se consume, tendrán un sistema más fiable y resistente”, dijo Kunkel.