La agrovoltaica puede aumentar la calidad del forraje en regiones semiáridas

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Investigadores de la Universidad del Estado de Colorado, en Estados Unidos, han estudiado el impacto de un sistema agrovoltaico en praderas semiáridas gestionadas anteriormente para la producción de heno. El equipo investigó, en particular, cómo respondían los pastizales a diferentes estrategias simuladas de gestión del pastoreo dentro del conjunto agrovoltaico.

“Este es el primer estudio que prueba cómo responden la cantidad y la calidad del forraje al pastoreo simulado en el clima semiárido de Colorado”, explica a pv magazine Matthew Sturchio, autor correspondiente de la investigación. “La capacidad de las plantas para volver a crecer en diferentes etapas de la temporada de crecimiento, cuando las condiciones ambientales se vuelven más cálidas y secas, es importante para determinar las mejores prácticas para la gestión del pastoreo en los sistemas agrovoltaicos de pastizales”.

Los científicos realizaron sus mediciones en el Jack’s Solar Garden (JSG), una instalación de aprendizaje e investigación agrovoltaica elevada y orientada al sur que utiliza sistemas de seguimiento de un solo eje cerca de Longmont, Colorado. Cuantificaron cómo el momento del pastoreo altera la productividad global y si la calidad del forraje cambia a lo largo de la estación de crecimiento.

Su análisis tuvo en cuenta la temperatura del aire y la humedad relativa a lo largo de la temporada de crecimiento, de mayo a septiembre de 2022. Estos datos se utilizaron después para calcular el déficit de presión de vapor (VPD, por sus siglas en inglés), que es la diferencia entre la cantidad de humedad que hay realmente en el aire y la cantidad de humedad que el aire podría contener en saturación.

El objetivo principal era evaluar cómo los paneles fotovoltaicos alteraban los patrones de producción de forraje, lo que técnicamente se conoce como producción primaria neta por encima del suelo (PPNA), y la calidad del forraje. “La producción primaria neta sobre el suelo de los pastizales es un valioso servicio ecosistémico importante para la economía del pastoreo como uso agrícola de la tierra”, explican los investigadores, que comparan los resultados de los pastizales simulados sin pastar bajo los paneles con los de una zona de referencia sin pastar y sin módulos fotovoltaicos.

Las mediciones mostraron que el sistema agrovoltaico no tenía un impacto significativo en los totales de ANPP al final de la temporada en ausencia de actividad de pastoreo simulada.

“Y lo que es más importante, el rebrote tras el pastoreo simulado produjo una ANPP igual o mayor que en los lugares sin pastoreo en todas las ubicaciones microambientales del conjunto”, afirma el equipo. “Este hallazgo indica que un pastizal semiárido de baja diversidad gestionado previamente puede mantener la productividad dentro de un conjunto agrovoltaico y que es poco probable que el momento del pastoreo afecte en gran medida a la productividad anual total”.

En general, los resultados indicaron que la calidad del forraje en las regiones semiáridas puede incluso aumentar más avanzada la estación de crecimiento con el pastoreo bajo paneles solares.

El grupo presentó sus conclusiones en el estudio “Agrivoltaic arrays can maintain semi-arid grassland productivity and extend the seasonality of forage quality” (Los sistemas agrovoltaicos pueden mantener la productividad de los pastizales semiáridos y ampliar la estacionalidad de la calidad del forraje), publicado en Applied Energy.

Otro grupo de investigación de la Universidad Estatal de Colorado investigó el año pasado cómo afectan los sistemas agrovoltaicos montados sobre seguidores de un eje a las precipitaciones y la redistribución de la luz en una instalación de 1,2 MW en praderas de Boulder. Este equipo cree que su conocimiento de los efectos de los sistemas agrovoltaicos de un solo eje en las precipitaciones y la redistribución de la luz y sus consiguientes repercusiones en la productividad de los cultivos puede ayudar a recuperar tierras degradadas por el pastoreo excesivo, las prácticas agrícolas y la escasez de agua.

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