La energía nuclear se está quedando atrás, según expertos de la industria

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“Los precios relativos de las fuentes de generación de electricidad han cambiado, y la energía solar y eólica son ahora, en la mayoría de los países, las fuentes de energía más baratas conectadas a la red”.

Esta declaración, aunque suena como un comunicado de prensa de un organismo de comercio de energía renovable, o una campaña de un grupo ambiental, es una de las principales conclusiones de la edición de 2018 del Informe del estado de la industria nuclear (WNISR), que cada año publica la consultora francesa independiente especializada en energía nuclear, Mycle Schneider.

Se dice que se basa en una perspectiva de terceros, cuyo objetivo es abrir el debate sobre el desarrollo sostenible de la energía nuclear y un enfoque racional para pensar en la industria nuclear en general.

Según los autores, la energía nuclear tendrá pocas oportunidades de ser competitiva en el futuro si no es capaz de desarrollar reactores modulares más pequeños y disponibles comercialmente, a un costo menor, y más seguros. También es importante atraer a inversores privados. “Las perspectivas parecen remotas”, según el informe.

La participación de la energía nuclear en la producción mundial de energía ha disminuido significativamente, del 17,5 % en 1996 al 10,3 % en 2017. “Es instructivo observar que la construcción de nuevas centrales nucleares está principalmente impulsada y respaldada por los estados, y no por el sector privado”, señala el informe. Además de esto, la mayoría de los estados con programas de energía nuclear son estados con armas nucleares.

El documento dice que el apoyo público a los proyectos de energía nuclear a menudo se ve facilitado por la búsqueda de rentas y la corrupción. Especialmente debido a su gran tamaño (entre 1 GW y 1,6 GW), se dice que las instalaciones de energía nuclear son una solución inviable para muchos países africanos en desarrollo, cuyos sistemas de energía suelen ser pequeños y no están preparados para integrar grandes capacidades.

Además, el informe destaca que la participación de la energía solar y eólica en la mezcla energética mundial aumentó un 35 % y un 17 % en 2017, mientras que el crecimiento de la energía nuclear fue de solo el 1 % el año pasado. Solo cuatro reactores entraron en funcionamiento en 2017, tres de ellos en China y uno en Pakistán; y comenzó la construcción en otras cinco plantas en todo el mundo.

Además, el número de instalaciones en construcción ha disminuido de 68 reactores a finales de 2013 a 50 en 15 países para mediados de 2018, de los cuales 16 están en China y 33 están pospuestas por varios años. Sin embargo, en China, la generación de energía nuclear creció un 18 % en 2017, y su participación en la combinación de potencia del país subió del 3,6 % en 2016 al 3,9 % el año pasado.

Sin embargo, a mediados de 2018, se estaban desmantelando 115 centrales, aunque hasta ahora, solo 19 han sido completamente desarmadas: 13 en Estados Unidos, cinco en Alemania y una en Japón.

Pero lo que realmente está perjudicando a la energía nuclear, dicen los expertos, es la economía. “Las subastas dieron como resultado precios récord para eólico en tierra (<US $ 20 / MWh) eólicos marinos (<US $ 45 / MWh) y solares (<US $ 25 / MWh), que no se pueden comparar con el” precio de ejercicio “para el proyecto Hinkley Point C. en el Reino Unido (US $ 120 / MWh) “, escribieron los autores del informe.

Las inversiones totales en energía nuclear para 2017, que corresponden a 4 GW de capacidad, totalizaron solo $ 16 mil millones, mientras que las inversiones mundiales en energía eólica y solar alcanzaron los $ 100 mil millones y $ 160 mil millones, respectivamente.

El informe también hace hincapié en cómo la energía nuclear puede verse afectada por el calentamiento global, ya que el enfriamiento de los reactores requiere grandes cantidades de agua, y los gobiernos, especialmente en Europa, están introduciendo restricciones operacionales para evitar el calentamiento excesivo de los ríos.

Aunque este problema de calentamiento se considera secundario, los expertos advierten que el “malestar” sobre el futuro incierto de la industria sigue siendo “profundo y desconcertante”.

También es interesante observar que, al escribir sobre los planes nucleares de Francia, los autores del documento destacan la ambigüedad de la empresa estatal, EDF, que “parece vivir en un mundo diferente”, ya que prevé “ciertos cierres” de los reactores nucleares solo a partir de 2029, mientras que el gobierno francés ha dicho claramente que reducirá la participación de la energía nuclear del 71 % actual al 50 % en 2025. El mismo EDF, por otro lado, ha anunciado un plan solar de 30 GW que tiene como objetivo compensar en parte la pérdida de esta capacidad.

En cuanto a la planta nuclear Hinkley Point en el Reino Unido, de cuya construcción también se encargará EDF (aunque aún no ha comenzado), se espera que venda energía a $ 115-120 / MWh en virtud de un contrato por diferencia (CfD). Según el informe, la Oficina Nacional de Auditoría del Reino Unido (NAO) ya lo ha definido como “un proyecto arriesgado y costoso con un beneficio estratégico y económico incierto”.

Con el fin de recaudar fondos para el proyecto, EDF anunció su intención de vender activos no estratégicos por valor de $ 11,4 mil millones, y el proyecto finalmente se aprobó en septiembre de 2016. “La disminución constante en el consumo de energía y electricidad en el Reino Unido no favorece la construcción de una nueva central nuclear”, sugiere el informe.